동보민약연구원
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카이로프랙틱이란 손(hand)을 뜻하는 '카이로(chiro)와 치료를 뜻하는 프래틱스(practice)'라는 말의 합성어로서, 약과 수술에 의존하지 않고 주로 의사의 손으로서 통증 관련된 여러 가지 질환을 치료한다는 의미이다.

이것은 1895년 미국의 데이비드 파머(D. D. Palmer) 박사에 의해 의학적 체계를 갖추었으며 약물이나 수술을 사용하지 않는 자연 요법으로 인체를 한 부분이 아닌 전체를 중요시하는 치료법이다. 특히 예방(Prevention)과 유지(Maintenance)적인 측면에 역점을 두고, 신경(Neuro), 근육(Muscular), 골격(Skeletal)을 복합적으로 다루는 치료법이다. 카이로프랙틱은 신체의 운동역학적 기능을 가진 조직, 특히 척추와 골반을 중심으로 이들 조직 및 주변조직의 기능적 장애에 대한 병리, 진단, 치료를 통해 이들 조직의 기능적 장애, 신경 생리학적 변화 및 통증의 발생을 예방하는 것을 목적으로 한다.

사람이 두 발로 걷는다는 것이 가져오는 필연적일 수밖에 없는 역학적인 질병은 어깨 통증, 요통, 골반 통증, 무릎 통증과 치질 등이 있다. 사람의 무거운 인체를 동물과는 달리 두 발만으로 지탱함으로써 발생하는 스트레스가 그 원인이 된다. 그러나 인간의 몸은 이러한 스트레스를 역학적으로 분산 할 수 있는 구조를 가지고 있다. 측면에서 보는 인간의 척추는 커다란 S자 형태를 지니고 있는데, 이것이 바로 스프링의 역할을 수행하면서 체중의 분산을 유도한다. 정면에서 보는 척추는 아무런 곡선이 없이 곧게 뻗어 좌우의 균형을 맞추고 있기도 하다.

이러한 균형이 파괴되는 것, 다시 말해 척추가 제 기능을 수행하지 못할 때는 사람은 스스로의 체중을 그대로 받아낼 수밖에 없게 된다. 12~15㎏에 이르는 머리의 무게와 40~100㎏에 이르는 체중이 우리의 신체를 압박함으로 인해 통증이 야기된다. 이는 척추에 무리가 가게되고 척추 모양의 변형을 가져올 수 있다. 또한 척추 뼈와 체중을 지탱하느라 뭉친 근육들은 척추 신경이나, 주변 신경을 압박하게 되고, 이러한 압박은 더 큰 통증을 유발하고, 이 통증은 다시 더한 압박을 일으키는 악순환이 지속되게 된다.

신체의 균형이 파괴되는 원인은 잘못된 자세와 잘못된 활동 습관에서 찾을 수 있다. 서 있을 때나 앉아 있을 때의 자세와 과도하거나 부족한 운동량 등을 들 수 있다. 이런 식의 잘못된 행동들이 처음 균형 있게 태어난 우리의 몸을 망가뜨리게 된다.

그렇다면 이런 신체 균형의 파괴를 예방하기 위해서 어떻게 해야할까. 우리는 젊을 때는 이러한 통증을 잘 느끼지 못하게 된다. 이는 우리의 몸이 균형을 잘 유지하고 있기 때문이 아니라 통증을 완화시킬 수 있을 만큼 신체의 신진 대사가 원활하기 때문이다. 즉, 균형의 파괴는 젊은 시절부터 점차적으로 이루어져 몸이 더 이상 통증의 순환을 막을 수 없을 때가 되어서야 몸의 이상을 알게 되는 것이다. 원래 신진 대사가 원활하지 못한 사람이나 스트레스가 워낙 큰 경우는 일찍부터 통증을 느끼게 될 수도 있다.

따라서 어렸을 때나 젊었을 때 미리미리 올바른 자세를 습관처럼 몸에 익혀두는 것이 차후의 큰 질병을 막을 수 있다. 아직 통증이 없다고 내부에서 일어나고 있는 균형의 파괴를 간과한다면 후에 갑작스럽게 찾아드는 고통을 감당할 수 없게 될 수도 있다. 하물며 이미 통증이 시작된 경우라면 하루 빨리 통증 치료, 재활 치료, 자세교정 및 유지, 운동 등의 순서로 깨어진 자세를 바로 잡고 유지해야 한다.

잘못 자리잡은 척추 뼈를 부드럽게 눌러주는 등의 동작을 통해 척추 뼈를 바로 잡아 주고, 이러한 치료를 통해 그 동안 눌려 있던 신경들을 다시 제자리로 돌려놓아야 한다. 이런 치료를 통해 통증은 자연적으로 조금씩 해소되게 된다. 뿐만 아니라, 올바른 자세를 잡아주며, 움직임을 증진시키고, 통증과 뻣뻣함과 같은 증상을 완화시켜 주게 된다.

카이로프랙틱은 환자 스스로 통증의 고리를 끊을 줄 아는 법을 가르치는데 역점을 두는 것이다. 약물이나 수술에 의한 방법 이전에 스스로가 스스로의 몸을 관리하고 고치도록 하는 것을 도와주고, 환자가 자신의 몸이 어떠한 상태에 있는가를 알게 하는 것이다.